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3 Desafíos Que Los Coches Sin Conductor Enfrentan Ahora Mismo

Sin los pesados pies y la dirección exuberante de los automovilistas humanos, los coches sin conductor podrían parecer la respuesta a todos nuestros problemas en la carretera.

Los algoritmos no pueden emborracharse, adormecerse o distraerse, que son las principales causas de las muertes en carretera y son en gran parte responsables de la muerte de 1,3 millones de personas en accidentes de tráfico cada año. No son propensos a la furia de la carretera, a comer mientras conducen, o a jugar con el sistema de entretenimiento. Y pueden moverse más rápido, pero de forma más segura, a través del tráfico, lo que disminuye la congestión.

Los sistemas computarizados de los coches sin conductor también son mejores que sus homólogos humanos a la hora de elegir la ruta más eficiente en cuanto al consumo de combustible. Aceleran y frenan más suavemente. Estas prácticas de conducción ecológica ahorran colectivamente combustible, lo que en última instancia reduce las emisiones de los tubos de escape.

Todo esto suena muy bien. Después de todo, los coches, camiones y autobuses representan actualmente casi el 30% de la contaminación del calentamiento global de los Estados Unidos. Los vehículos de motor también son una fuente importante de contaminación del aire en las ciudades de todo el mundo.

Es fácil ver por qué algunos ven la precisión y la previsibilidad que se obtiene al pasar el control de los vehículos a los algoritmos como una solución no sólo a los problemas de seguridad, sino también a los problemas ambientales a los que se enfrenta el transporte por carretera.

Pero darse cuenta de esta realidad significa superar numerosos desafíos. He aquí tres de ellos:

Poder

Tal vez en contra de la intuición, un estudio de la Universidad de Michigan en 2018 encontró que el cambio hacia la autonomía podría aumentar (en lugar de reducir) la demanda de energía de un vehículo. El aumento de la sed de energía viene – en parte – de todo el hardware adicional que necesitan los coches auto-conductores. Para navegar por nuestro desordenado y complejo mundo, se erizan de cámaras avanzadas, láseres y otros sensores.

Mientras que esta tecnología ayuda a mantener a los pasajeros seguros, también significa un peso adicional, que aumenta la cantidad de energía necesaria para mover el coche. Añadir hardware al exterior del coche (en lugar de moldearlo en el marco) también significa que corta el aire de forma menos eficiente.

Un problema relacionado es la capacidad de cálculo. Los vehículos modernos monitorean todo, desde la temperatura del aceite hasta la sincronización del motor y la acción de frenado. Esto implica agitar los gigabytes de datos cada hora. Esa cifra está a punto de aumentar drásticamente en los coches sin conductor.

¿La razón? Todos estos sensores adicionales producen volúmenes de datos mucho mayores, que los algoritmos de autocontrol deben acopiar y combinar para actuar. Y deben hacerlo rápida y correctamente. Eso requiere poder de computación, pero ¿cuánto es lo que alguien supone. Los fabricantes han dicho poco sobre cuánta potencia extra necesitarán los vehículos sin conductor para realizar todas estas tareas de computación. Tampoco han compartido definitivamente cómo planean abordar esa necesidad.

Mientras que esta tecnología ayuda a mantener a los pasajeros seguros, también significa peso adicional, lo que aumenta la cantidad de energía necesaria para mover el coche

¿Una solución? Equipar los coches con baterías más grandes. Pero eso añade peso, lo que reduce la eficiencia. Otra solución es cambiar de un motor de gasolina a uno eléctrico. Este último es mucho más eficiente al convertir la energía almacenada en energía para las ruedas. Pero algunos de los minerales en bruto para los coches eléctricos provienen de la República Democrática del Congo, un país perseguido desde hace mucho tiempo por las denuncias de trabajo infantil. Aunque los minerales pueden ser extraídos del mar, esto plantea desafíos políticos ya que los países han discutido durante mucho tiempo sobre los derechos de explotación minera en el fondo del mar.

Costo

Como muchas otras nuevas tecnlologías, la asequibilidad podría ser uno de los mayores obstáculos en el camino de los coches sin conductor. Estos vehículos pueden ser buenos para el planeta, pero ganarse a los consumidores no será fácil si el precio no es el adecuado. Las investigaciones muestran que cuando se trata de la venta de coches, el costo es el rey. Esa es una gran razón por la que los vehículos eléctricos, a pesar de ser más respetuosos con el medio ambiente, siguen siendo menos populares que sus homólogos de gasolina.

Todavía no hay una imagen clara de cuánto costará a los consumidores un coche sin conductor, pero una cosa es segura: no serán baratos. Las estimaciones actuales sitúan el costo de la tecnología sin conductor – excluyendo el propio coche – entre 70.000 dólares (54.260 libras esterlinas) y 150.000 dólares (116.270 libras esterlinas). Eso ya es de tres a cuatro veces el costo promedio de un auto nuevo en los Estados Unidos.

Es cierto que los precios bajarán. La empresa de ingeniería alemana Robert Bosch anunció recientemente sus planes para desarrollar una tecnología sin conductor “asequible para el mercado masivo”. Pero cómo se logrará esto sigue sin estar claro. Sólo los sensores sin conductor cuestan actualmente más de 10.000 dólares (7.750 libras). Según los expertos de la industria automovilística, esa cifra debe disminuir a tan sólo 200 dólares para que la tecnología sin conductor sea comercialmente viable.

En consecuencia, los vehículos sin conductor no están preparados – al menos en un futuro próximo – para ser de propiedad individual. En su lugar, se espera que las flotas de “robocabs” itinerantes – taxis automatizados que transportan a los pasajeros a demanda. El concepto de robocab tiene otro beneficio ambiental: la reducción del número de automóviles necesarios para atender a una población, lo que en última instancia reduce las emisiones. Es una idea en la que algunas compañías están invirtiendo miles de millones. El gigante del transporte público Uber, por ejemplo, ha gastado más de mil millones de dólares en el desarrollo de taxis sin conductor y ha probado la tecnología en San Francisco y Pittsburgh. Pruebas similares han sido llevadas a cabo por Waymo, el inicio de la tecnología sin conductor respaldada por el Alfabeto que nació del proyecto experimental de auto-conducción de Google.

Entonces, ¿cuánto te costará llamar a un robocab? Algunos estudios dicen que sólo centavos por milla, muy por debajo del costo de tener un coche convencional. A ese precio, grandes sectores de la sociedad, según el razonamiento, abandonarán sus coches por completo.

Si no se adopta el uso de vehículos “de paseo”, y por consiguiente las emisiones, podrían aumentar drásticamente para 2050

Otros estudios son menos optimistas, y sugieren que llamar a un robocab podría costar al menos el doble que tener un coche convencional. Una cosa es cierta: si el precio no es correcto, reducir las emisiones no será fácil.

Agrupación

Cuando se trata de vehículos sin conductor y el medio ambiente, el viejo adagio – compartir es cuidar – es particularmente cierto. Resulta que la parte más crucial de la reducción de las emisiones implica no sólo optar por los robocabuses en lugar de los coches personales, sino también compartir los viajes. En un estudio de la Universidad de California se llegó a la conclusión de que si no se adoptaba la práctica de “compartir viajes” -la práctica de meter más pasajeros en un coche- el uso de los vehículos y, por consiguiente, las emisiones, podrían aumentar drásticamente para 2050.

Así que, ¿por qué no compartir? Por un lado, la gente, por motivos de seguridad y privacidad, no se entusiasma por compartir el coche con extraños. También crea inconvenientes alargando los viajes.

Por estas razones, el ride-pooling ha luchado por ganar tracción. Basta con mirar a Uber – la compañía lanzó una opción de pooling (apropiadamente llamada UberPool) en 2014, que tiene como objetivo ganar clientes conocedores del precio. A los que optan por esta opción se les ofrecen tarifas bajas a cambio de viajes compartidos. Pero el concepto sigue siendo profundamente impopular – tan impopular que Uber recurrió a la reprogramación de su aplicación para “empujar” a los jinetes hacia la opción de pooling.

Compartir los viajes es, con todos sus beneficios, una práctica que los consumidores a menudo (y comprensiblemente) evitan. El concepto puede reducir las emisiones, pero esa perspectiva es poco probable a menos que se pueda convencer a los consumidores de que sus virtudes superan a sus vicios.

Para quienes desarrollan coches sin conductor o tambien llamados vehículos de autoconducción, las barreras tecnológicas y económicas pueden ser más fáciles de superar que las relacionadas con el comportamiento humano. Si bien las computadoras pueden hacer que los humanos sean redundantes al volante, la forma en que decidamos utilizarlas determinará en última instancia el impacto de esta tecnología.

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