vacuna covid19

¿Podemos Realmente Desarrollar una Vacuna Segura y Eficaz Contra el Coronavirus?

No lo sabemos con seguridad, pero si podemos, probablemente no será fácil, barato o rápido.

En el caso de cualquier brote de enfermedad infecciosa, nuestras mentes se dirigen a las vacunas, y lo hacen por una buena razón. Son seguras, relativamente caras y han funcionado bien para enfermedades como la viruela, la polio, la fiebre amarilla y, más recientemente, el Ébola.

¿Vendrá una vacuna fácilmente para el nuevo coronavirus? La respuesta es tal vez sí, tal vez no. El “tal vez sí” viene de la observación de que en los estudios en animales, los coronavirus estimulan fuertes respuestas inmunológicas, que parecen capaces de eliminar el virus. La recuperación de COVID-19 puede deberse en gran parte a una respuesta inmunológica efectiva. El “quizás no” viene de la evidencia igual de fuerte, al menos con los anteriores virus del SARS y MERS, de que la inmunidad natural a estos virus es de corta duración. De hecho, algunos animales pueden ser reinfectados con la misma cepa que causó la infección en primer lugar.

Esto plantea preguntas más cruciales con respuestas igualmente ambiguas. Si una vacuna demuestra ser efectiva, ¿será efectiva por mucho tiempo? En este punto, no podemos estar seguros. ¿Cuánto tiempo tomará para desarrollarse en primer lugar? Podemos tener esperanzas, pero no podemos estar seguros de que se desarrolle rápidamente.

 

Es importante entender cómo el cuerpo se protege a sí mismo de los organismos invasores.

 

¿Cómo Nuestro Cuerpo Nos Protege de las Enfermedades?

Primera Línea de Defensa

Ciertas barreras físicas y químicaspiel, moco, ácido estomacalprotegen al cuerpo de infecciones las 24 horas del día. La primera línea de defensa es la inmunidad innata, una respuesta inmune inmediata y no específica a las multitudes de virus y bacterias extrañas, o patógenos, que encontramos cada hora de cada día. Esto incluye las defensas, las antiguas proteínas antimicrobianas que movilizan las vías celulares en la lucha contra los patógenos, y los macrófagos, los glóbulos blancos que escarban y devoran todas las cosas extrañas. El objetivo final de una respuesta inmunológica innata es ser ampliamente eficaz. A este respecto, suele tener éxito, pero no siempre.

Segunda Línea de Defensa

La segunda línea de defensa es la inmunidad adaptativa, por la que el cuerpo desarrolla una respuesta protectora duradera específica a lo que ha visto antes. Se arma a dos ramas del sistema inmunológico: las células B productoras de anticuerpos y las células T que atacan y matan a los microorganismos invasores o a las células afectadas por esos microorganismos. En muchos casos, la inmunidad adaptativa a una enfermedad es de larga duración, a veces durante toda la vida, a menudo durante 10 años o más. Otras veces la respuesta inmunológica es de corta duración, como parece ser el caso en los primeros experimentos con el nuevo coronavirus.

No todo el mundo puede resistir las dos u ocho semanas que tarda la inmunidad adaptativa en completarse, que es cuando entra en juego la vacunación.

 

Las vacunas previenen la enfermedad simulando la infección, enseñando al sistema inmunológico a reconocer, recordar y combatir un patógeno determinado antes de que se produzca la infección real.

 

En lugar de liberar organismos virulentos en el cuerpo, una vacuna construye la inmunidad utilizando antígenos, las moléculas virtualmente inofensivas que habitan en las superficies patógenas. Los antígenos son lo suficientemente extraños como para desencadenar la producción de anticuerpos, pero no lo suficientemente peligrosos como para causar una enfermedad. Gracias a la vacunación, lo que el cuerpo normalmente aprendería de la manera más difícil – inesperadamente, dolorosamente, a un gran costo – puede ser absorbido bajo condiciones controladas con relativa facilidad.

mujer en laboratorio de vacunas

Tipos de Vacunas

En las vacunas inactivas, como la de la polio, el virus se ha inactivado y por lo tanto no se puede replicar, lo que significa que se deben administrar varias dosis a lo largo del tiempo.

Las vacunas subunitarias, como las disponibles para la hepatitis B y el virus del papiloma humano (VPH), inyectan partes específicas del virus en los músculos. Normalmente se administran con complementos, las inyecciones de refuerzo que estratégicamente inundan el lugar de la inyección con células inmunes causando la inflamación. A diferencia de otros tipos de vacunas, que pueden causar complicaciones o incluso la muerte en personas con inmunodeficiencias crónicas u otras comorbilidades, casi todo el mundo puede soportar la respuesta inmunológica desencadenada por una vacuna de subunidad.

Para entregar de forma segura las piezas virales que constituyen una vacuna de subunidad, los científicos purifican los compuestos proteicos y los insertan en un virus inofensivo, destinado a no sobrevivir a un peligroso viaje a través del cuerpo humano. Conocidos como vectores virales, estos fueron usados para crear la vacuna del Ébola. En el caso del nuevo coronavirus, por ejemplo, el vector de adenovirus sería una elección acertada.

 

Durante muchos años, las empresas de biotecnología han intentado sin éxito producir vacunas genéticas, que utilizan el código genético en lugar del virus real o sus partes individuales.

 

Una de las principales candidatas a la vacuna COVID-19 se basa en el ARN, que el virus utiliza como su código genético; aún no se ha probado. Debido a que estamos en el área de lo desconocido, no sabemos qué tipo de vacuna funcionará, y la mejor estrategia es probarla todas, montando un esfuerzo masivo que afortunadamente ya está en marcha.

muestras de sangre en laboratorio

Hay muchas maneras de desarrollar una vacuna que impida con éxito las enfermedades infecciosas. La primera que se inventó, la vacuna de la viruela, usó un virus vivo de vaccinia, uno bastante similar al agente infeccioso original, pero no del todo. A diferencia de su homólogo causante de enfermedades, que mató a unos 300 millones de personas en su apogeo, el virus de la vaccinia sólo causó síntomas leves en pacientes sanos. Este método puede ser replicado identificando un virus “parecido” que desencadene la respuesta inmune deseada sin infligir realmente la enfermedad.

Otra opción es una cepa atenuada del virus, usada para desarrollar la vacuna contra la fiebre amarilla. Debido a que el virus sigue vivo, aunque debilitado, le da al cuerpo una educación duradera sobre cómo neutralizarlo. La inmunidad protectora que resulta podría durar décadas. El principal problema de este tipo de vacuna es que no todo el mundo tiene un sistema inmunológico lo suficientemente sano para manejar el virus vivo, sin importar lo débil que se haya vuelto.

¿Por qué Toma Tanto Tiempo Desarrolar una Vacuna?

¿Por qué los expertos dicen que podría tomar 18 meses producir una vacuna segura y completamente funcional contra el COVID-19? La dificultad es encontrar una vacuna que funcione contra una enfermedad muy particular, por un lado, y para toda la humanidad por el otro. Por eso el desarrollo de una vacuna normalmente avanza a un ritmo glacial en comparación con otros productos farmacéuticos, no por falta de intentos o innovaciones, sino porque la seguridad debe probarse sin lugar a dudas.

Los medicamentos terapéuticos se prescriben generalmente a personas enfermas según sea necesario; las vacunas se administran generalmente a personas sanas en masa. Los científicos que administran tratamientos experimentales a pacientes hospitalizados con coronavirus tardan un par de días en determinar la seguridad y la eficacia; para los que se inyectan vacunas en sujetos de prueba aún no afectados, podrían pasar años. Añada el reto múltiple de fabricar y distribuir un producto empaquetado en un mercado global volátil, factorice los gastos estimados en cientos de millones de dólares, y ya verá por qué muchos expertos dudan de que tengamos una vacuna para el COVID-19 a finales de año.

 

Sabemos que algunas respuestas de anticuerpos pueden en realidad empeorar una enfermedad. Este fue el caso más reciente del virus del dengue en Filipinas, y hay algunos indicios de que este tipo de problemas surgirán con el nuevo coronavirus.

 

Si se va a administrar una vacuna a una porción considerable de la población humana, nos corresponde a nosotros proceder con la mayor precaución. Todavía debemos movernos tan rápido como podamos con tantos recursos como podamos, pero debemos hacerlo con cuidado – o nos arriesgamos a acelerar la propagación de la pandemia actual.

medicos analizando coronavirus

Debemos probar rigurosamente las docenas de vacunas candidatas en carrera para encontrar una que funcione, y eso requerirá una seria financiación. En promedio, puede costar 25.000 dólares o más por participante poner una vacuna en ensayos clínicos. También puede costar decenas de miles de participantes para asegurar que una candidata a vacuna sea efectiva y segura. Esto significa que costaría más de 250 millones de dólares reclutar personas para una sola vacuna. Multiplique esos 250 millones de dólares por 10 -el número mínimo de vacunas que debe llegar a esta etapa- además de los costos de investigación y desarrollo de un proceso de fabricación, y la suma total podría ser de unos 10.000 millones.

Incluso 10.000 millones de dólares sería un bajo precio a pagar por el desarrollo de un medio para detener una pandemia que está paralizando las economías de todo el mundo. No importa cuánto dinero se necesite para desarrollar una vacuna viable, valdrá la pena. No podemos permitirnos no hacerlo.

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